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西蒙•约翰逊:紧缩儿童

本文来源于财经网 2013年04月03日 11:22 我要评论(0
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现在轮到美国了。目前那里的迹象表明:受财政紧缩直接冲击的是那些最无力保护自己的人群——来自相对贫穷家庭的儿童。

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  华盛顿——

  当经济学家谈到“财政调整”时,他们通常会将其描述成一个抽象复杂的目标。但这个问题其实很简单:谁来承受这些用以降低预算赤字的紧缩措施的冲击。要么提高对某些人群的征税,要么减少支出——或者两者同时进行。“财政调整”是行话;其实紧缩这东西就是个收入分配问题。

  欧洲大部分国家都已经意识到了这一点。现在轮到美国了。目前那里的迹象表明:受财政紧缩直接冲击的是那些最无力保护自己的人群——来自相对贫穷家庭的儿童。例如当前的预算扣押(Budget sequester,即全面开支削减)像开端计划(Head Start)这种支持儿童学前教育的项目。

  美国喜剧演员吉米•吉梅尔(Jimmy Kimmel)最近调侃自己的同胞缺乏财政知识,他在好莱坞大道上问行人如何看待“奥巴马赦免这种在押人员(sequester的另一含义)并将其送往到葡萄牙的决定。”这些采访片段很滑稽,但也很悲哀,因为它实际影响着一些人的生活。在我们目前的财政进程下约七万名儿童很有可能失去参与开端计划这类项目的机会。

  与幼龄儿童营养项目和医疗保健相关的项目还将开始更大规模的开支削减。或许最令人震惊的是美国众议院共和党多数已经在其最新预算提案中提出要大幅收缩医疗补助(Medicaid)项目下的保险计划。保罗•赖恩(Paul Ryan)——众议院预算委员会主席,提出在未来十年主要通过砍掉这个计划来实现预算平衡。而这一医疗补助计划覆盖的人群有一半是儿童。

  让低收入家庭的儿童来承担财政调整的负担,这公平吗?根据经济学家伊曼纽尔•塞斯(Emmanuel Saez)极有价值的网站所提供的数据,从1993年到2011年,位于社会顶端1%的人口却得到了57.5%的实际收入增长,而在这些人之下的99%人口平均实际收入却只提高了5.8%。顶端1%的人口在这段时期得到了全部收入增长的62%,部分原因是最近几十年高等教育的回报率急剧上升。(通常,只有高中或以下学历的人都没有良好的收入前景。)

  如果说这意味着什么的话,那就是税收系统应该更具有进步性,其收入应该投入到那些私人无法充分提供的公共物品上——比如幼龄儿童教育和预防性保健,从而尽量减少由类似儿童哮喘这种普通疾病所引发的辍学情况。

  这样来想:最近几十年,有些家庭选择了一些似乎能合理支持其生活——及其儿女美好前景——的地点和职业。但其中许多这类决定却导致了糟糕的后果,而这很大程度上是因为信息技术(电脑以及其运用方式)消灭了很多中产阶级的工作。全球贸易的发展也加剧了这种势态。此外,正如哥伦比亚大学的提尔•冯•韦希特尔(Till von Wachter )所证明的那样,父母的长期失业对其子女有着严重而持久的负面影响。

  那些无法从家庭中获取人生良好开端的儿童应该得到帮助。但美国却没能提供这种帮助——共和党2016年总统提名人竞争的领先者杰布•布什(Jeb Bush)最近提出了这一点。“现在在我们国家,”布什在对党内保守派的演讲中提到,“如果你出生在贫穷的家庭,如果你的父母没上过大学,如果你连自己的父亲是谁都不知道,如果你家里不说英语,那么你成功的机会就很渺茫。”

  鉴于未来预算削减对低收入家庭儿童所造成的过大影响,美国也不大可能在未来提供这种帮助。

  当然,美国无疑能轻易地做得更好。其庞大的预算赤字反映了下列一系列事件的影响:有利于富人和上层中产阶级的减税;缺乏资金支持的医保覆盖面的扩大(包括处方药在内);两场海外战争;最重要的是,一个被允许失控的银行系统,对实体经济造成了严重损害(税收收入也因此降低)。

  今天的儿童并未参与制定这些错误政策。那些即将失去参与开端计划资格的学前儿童在这些错误的决策产生时甚至都还没有出生。

  对低收入家庭的儿童实施紧缩不仅是不公平的;而且也是糟糕的经济计算。当经济学家再一次用他们干巴巴的术语谈及一国的“人力资本”时,他们真正指的是其人民的认知及身体能力。

  正如笔者在近期的国会证词中指出的一样,教育程度低导致工作前景差,家庭收入低,反过来又导致教育程度低——如果再加上犯罪入狱的话,要打破这种循环就更难了。但不幸地是,没有一个当权者会留意这样的争论。

  他们应该注意到这一点。当你首次踏足某个国家的时候,你看到被忽视的、营养不良、未受教育的孩子,你是认为这样的国家有可能在未来半个世纪屹立于世界经济强国之林,还是为其前途担忧?

  西蒙•约翰逊是麻省理工斯隆管理学院教授,与人合著了《燃烧的白宫:开国功勋,我们的国债及其对你我的影响》一书。

【作者:西蒙•约翰逊 】 (编辑:宋韶辉)
关键字: 财政紧缩
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